¿Qué es el ciclo hidrológico y su proceso?

Desde el principio de los tiempos, cuando el agua apareció por primera vez, ha sido constante en cantidad y continuamente en movimiento. Poco se ha añadido o perdido a lo largo de los años.ciclo hidrológico

Las mismas moléculas de agua han sido transferidas una y otra vez desde los océanos y la superficie terrestre a la atmósfera por evaporación, arrojadas a la tierra como precipitación y transferidas de vuelta al mar por los ríos y las aguas subterráneas. Esta circulación sin fin se conoce como el «ciclo hidrológico».

Proceso del ciclo hidrológico

Evaporación

A medida que el agua es calentada por el sol, las moléculas de la superficie se energizan lo suficiente para liberarse de la fuerza atractiva que las une, y luego se evaporan y se elevan como vapor invisible en la atmósfera.

Transpiración

El vapor de agua también es emitido por las hojas de las plantas por un proceso llamado transpiración. Cada día una planta que crece activamente transpira de 5 a 10 veces más agua de la que puede contener a la vez.

Condensación

A medida que el vapor de agua se eleva, se enfría y finalmente se condensa, generalmente en pequeñas partículas de polvo en el aire. Cuando se condensa vuelve a ser líquido o se convierte directamente en sólido (hielo, granizo o nieve). Estas partículas de agua se acumulan y forman nubes.

Precipitación

ciclo hidrológico Precipitación

Las precipitaciones en forma de lluvia, nieve y granizo provienen de las nubes. Las nubes se mueven alrededor del mundo, impulsadas por las corrientes de aire. Por ejemplo, cuando se elevan por encima de las cordilleras, se enfrían y se saturan tanto de agua que el agua comienza a caer en forma de lluvia, nieve o granizo, dependiendo de la temperatura del aire circundante.

Escorrentía

Las lluvias excesivas o el deshielo de la nieve pueden producir un flujo por tierra hacia arroyos y zanjas. La escorrentía es el flujo visible de agua en ríos, arroyos y lagos a medida que el agua almacenada en la cuenca se drena.

Percolación

Parte de la precipitación y del deshielo de la nieve se mueve hacia abajo, se filtra o se infiltra a través de grietas, juntas y poros en el suelo y las rocas hasta llegar a la capa freática, donde se convierte en agua subterránea.

Agua subterránea

El agua subterránea se mantiene en grietas y espacios porosos. Dependiendo de la geología, el agua subterránea puede fluir para sostener los arroyos. También puede ser explotado por pozos. Algunas aguas subterráneas son muy antiguas y pueden haber estado allí durante miles de años.

Nivel freático

El nivel freático es el nivel al que se encuentra el agua en un pozo poco profundo.

El ciclo de energía solarProceso del ciclo hidrológico

El calentamiento del agua del océano por el sol es el proceso clave que mantiene el ciclo hidrológico en movimiento. El agua se evapora y luego cae como precipitación en forma de lluvia, granizo, nieve, aguanieve, llovizna o niebla. En su camino hacia la Tierra, algunas precipitaciones pueden evaporarse o, cuando caen sobre la tierra, ser interceptadas por la vegetación antes de llegar al suelo. El ciclo continúa de tres maneras diferentes:

  • Evaporación/transpiración: En promedio, hasta un 40 por ciento de la precipitación en Canadá se evapora o transpira.
  • Percolación en el suelo: El agua se mueve hacia abajo a través de grietas y poros en el suelo y las rocas hasta la capa freática. El agua puede volver a subir por capilaridad o puede moverse vertical u horizontalmente bajo la superficie de la tierra hasta que vuelva a entrar en un sistema de aguas superficiales.
  • Escorrentía superficial: El agua fluye por tierra hacia arroyos y lagos cercanos; cuanto más escarpada sea la tierra y menos porosa sea la tierra, mayor será la escorrentía. El flujo terrestre es particularmente visible en las zonas urbanas. Los ríos se unen entre sí y eventualmente forman un río principal que lleva toda la escorrentía de las subcuencas hacia el océano.

Aunque el ciclo hidrológico equilibra lo que sube con lo que baja, una fase del ciclo se «congela» en las regiones más frías durante el invierno. Durante el invierno canadiense, por ejemplo, la mayor parte de las precipitaciones se almacenan simplemente como nieve o hielo en el suelo. Más tarde, durante el deshielo de la primavera, se liberan grandes cantidades de agua rápidamente, lo que resulta en una fuerte escorrentía e inundaciones.

La relación agua-climaLa relación agua-clima

El agua desempeña un papel básico en el sistema climático a través del ciclo hidrológico, pero el agua también está íntimamente relacionada con el clima de otras maneras. Es obvio, desde la perspectiva de los recursos hídricos, cómo el clima de una región determina en gran medida el suministro de agua en esa región en función de las precipitaciones disponibles y de la pérdida por evaporación. Quizás menos obvio es el papel del agua en el clima.

Las grandes masas de agua, como los océanos y los Grandes Lagos, tienen un efecto moderador sobre el clima local porque actúan como una gran fuente y sumidero de calor. Las regiones cercanas a estas masas de agua suelen tener inviernos más suaves y veranos más frescos que si no existiera la masa de agua cercana.

La evaporación del agua a la atmósfera requiere una enorme cantidad de energía, que en última instancia proviene del sol. El calor del sol está atrapado en la atmósfera terrestre por los gases de efecto invernadero, el más abundante de los cuales es el vapor de agua. Cuando el vapor de agua en la atmósfera se condensa a la precipitación, esta energía se libera a la atmósfera.

El agua dulce puede mediar en cierta medida en el cambio climático porque se almacena en el paisaje como lagos, nevados, glaciares, humedales y ríos, y es una reserva de energía latente. Así, el agua actúa como un medio de transferencia y almacenamiento de energía para el sistema climático.

El ciclo del agua es también un proceso clave sobre el que operan otros ciclos. Por ejemplo, es necesario comprender bien el ciclo del agua para poder abordar muchos de los ciclos químicos de la atmósfera.