Propiedades, riesgos y usos del fenol

Es una sustancia blanca, cristalina a temperatura ambiente, de color blanco-incoloro con un olor distintivo, acre y aromático; al estar en contacto con el aire, sus cristales son altamente higroscópicos y toman una coloración entre rosada y rojiza. Su fórmula química es C6H5O, y tiene un punto de fusión de 43°C y un punto de ebullición de 182°C. Es conocido también como ácido carbólico, ácido fénico, alcohol fenílico, ácido fenílico, fenilhidróxido, hidrato de fenilo, oxibenceno o hidroxibenceno. Puede sintetizarse mediante la oxidación parcial del benceno.

Historia del fenol

Descubierto en 1834 por Friedrich  Runge, lo extrajo a partir del alquitrán de hulla. Runge llamó al fenol «Karbolsäure» o acido carbólico. El alquitrán de hulla se mantuvo como fuente primaria hasta el desarrollo de la industria petroquímica. En 1841, el químico francés Auguste Laurent obtuvo fenol en forma pura.fenol

Hasta la Primera Guerra Mundial, solo se había logrado obtener el fenol ó ácido carbólico por la separación del asfalto; hasta que se estableció el proceso basado en la sulfonación del benceno hidrolizado con hidróxido de soldio, y volviendo a hidrolizar el producto, que era el bencensulfonato de sodio; a este se le llamó fenol sintético. En 1930, se transforma el proceso de hidrólisis del monoclorobenceno, obteniéndose el fenol, en fase vapor, hidrolizando al monoclorobenceno con agua, en lo que se conoce momo proceso de Rashig-Hooker.

En 1961, se busca reformar los procesos de obtención del fenol, y debido a esto, la Dow Chemical of Canada, Ltd., lo obtiene por medio de la oxidación del tolueno hasta ácido benzoico, y la reoxidación de éste para obtener fenol.

Propiedades del Fenol

Es un sólido que cristaliza como agujas incoloras de olor particular. Absorbe mucha agua. Puede oxidarse ante la luz consiguiendo una coloración rosada. Es cáustico.

Es poco soluble en agua. Muy soluble en éter y alcohol. El fenol se evapora más lentamente que el agua y una pequeña cantidad puede formar una solución con agua. El fenol se inflama fácilmente, es corrosivo y sus gases son explosivos en contacto con la llama. El producto comercial es un líquido.

Químicamente se admite como ácido débil. Produce por lo tanto iones hidrógeno al disociarse.

Reacciona con cloruros derivados de ácidos orgánicos formando ésteres.Propiedades del Fenol

Se puede combinar con el ácido sulfúrico en caliente, dando una mezcla de dos isómeros de ácido o-fenol sulfónico y p-fenol sulfónico.

Obtención del fenol

Se encuentra en la naturaleza, en la madera y en las agujas de pino, en la orina de los herbívoros. Mediante la Oxidación parcial del Benceno puede llegar a sintetizarse. También se obtiene a partir de la destilación del alquitrán de hulla. Actualmente, prevalece la producción sintética por disociación del Hidroperóxido de cumeno, del cual se obtiene la acetona como producto secundario

Comportamiento en el Medio Ambiente

Suelo

Por la degradación microbiana  la acumulación de fenol en el suelo es escasa; el nivel de esta acumulación depende de la presencia de minerales arcillosos.

Aire

Su oxidación  en el aire se activa por efecto de la luz o de impurezas que actúan como catalizadores. El vapor del fenol es más pesado que el aire, revelados al calor se  forman mezclas explosivas.

Agua

Riesgos del fenol

El fenol es más pesado que el agua, por lo tanto se hunde con facilidad. Se disuelve lentamente formando, soluciones tóxicas. En Alemania, debido a su considerable toxicidad en el agua está clasificada como «Amenaza para el agua – Clase 2».

Riesgos del fenol

Se puede detectar el sabor y el olor del fenol a niveles más bajos que los asociados con efectos nocivos. Muy inflamable, corrosivo y sus gases son explosivos al ser expuesto  al fuego. Vías de entrada: Inhalación de neblina o vapor; absorción cutánea de neblina, vapor o líquido. Si es ingerido en concentraciones altas, puede causar envenenamiento, vómitos, decoloración de la piel e irritación respiratoria. Fue utilizada en los campos de concentración nazis desde agosto de 1941 para disponer de las llamadas inyecciones letales. Lamentablemente es uno de los principales desechos de industrias carboníferas y petroquímicas; resultando que el fenol entra  en contacto con cloro en fuentes de agua tratadas para el consumo humano, forma compuestos fenilclorados, muy solubles y citotóxicos debido a la gran facilidad para atravesar membranas celulares.

Usos del fenol

Se utiliza principalmente en la elaboración de resinas fenólicas; en la manufactura de nylon y otras fibras sintéticas. En la industria química, farmacéutica y clínica se manipula como un potente fungicida, bactericida, sanitizante, antiséptico y desinfectante, también para producir agroquímicos, bisfenol A, en el proceso de fabricación de ácido acetilsalicílico  y en preparaciones médicas como enjuagues bucales y pastillas para el dolor de garganta. Como ácido pícrico (usado a su vez para explosivos).

Efectos nocivos del fenoltipos de fenol

Locales: Es altamente corrosivo en cualquier tejido. Al  entrar en contacto con los ojos puede producir lesiones graves y Ceguera. Al exponerse directamente con la piel no causa dolor, pero sí una mancha blanca en la zona expuesta. Si la sustancia química no se limpia rápidamente puede provocar quemaduras graves o intoxicación sistémica.

Sistémicos: Pueden producirse como consecuencia de cualquier vía de exposición. Entre las cuales están la palidez, debilidad, sudoración, cefalea, silbido en los oídos, choque, cianosis, excitación, enfriamiento de la boca y la nariz, orina de color oscuro. Puede presentarse lesión renal e incluso la muerte.

Almacenamiento de fenol

Cuando se esté realizando el almacenamiento se deben mantener alejadas todas las posibles fuentes de ignición  del almacén donde se tenga esta sustancia debido a su carácter altamente inflamable. Debe almacenarse apartado de oxidantes fuertes, especialmente lejos de Hipoclorito de Calcio, así como de compuestos ácidos. El almacenamiento se debe realizar en recipientes irrompibles o en contenedores de acero inoxidable. La bodega de almacenamiento debe estar provista con piso de concreto sellado para evitar filtraciones. Durante el transporte de esta sustancia no se deben llevar comida o alimentos en el mismo vehículo, ya que sea absorbe fácilmente y puede ser causante de intoxicaciones posteriores.

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